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March-April 2005

F o l k Wo r k s

Page 21

PA S S I N G S

E L A I N E W E I S S M A N : A P R O F I L E I N C O U R A G E B Y R O S S A L T M A N

S h e d i d n o t g o g e n t l e i n t o t h a t g o o d n i g h t A c c o r d i n g t o E l i z a b e t h K u b l e r - R o s s f a m o u s d e s c r i p t i o n o f t h e f i v e s t a g e s o f d y i n g , o n e f i n a l l y r e a c h e s t h e s t a g e o f a c c e p t a n c e . I g u e s s E l a i n e W e i s s m a n n e v e r r e a d h e r b o o k , b e c a u s e s h e g o t s t u c k i n t h e f o u r t h s t a g e o n e m i g h t s a y t h e J e w i s h s t a g e , J o b s s t a g e s h a k i n g h e r f i s t a t G o d a n d a s k i n g , W h y ? . N o t , W h y m e ? E l a i n e d i d n o t u n i v e r s a l i z e f r o m t h e p a r t i c u l a r ; s h e p a r t i c u l a r i z e d f r o m t h e u n i v e r s a l h e r s e n s e o f j u s t i c e w a s o u t r a g e d b y a n y l i f e c u t s h o r t i n m i d c o u r s e i n c l u d i n g h e r s . T h o u g h s h e w a s 6 5 , w h i c h t h e g o v e r n m e n t a n d t h e A A R P d e f i n e a s t h e a g e o f r e t i r e m e n t , E l a i n e h a d n o c o n c e p t o f r e t i r e m e n t . T o t h e e n d s h e w a s p r o f o u n d l y d i s t r e s s e d b y t h e u n f i n i s h e d w o r k s h e w o u l d l e a v e b e h i n d . S h e w a s s a d d e n e d a n d b u r d e n e d b y t h e t h o u g h t t h a t T h e F e s t i v a l , h e r s e v e n t h c h i l d w i t h C l a r k W e i s s m a n , m i g h t n o t s u r v i v e w i t h o u t h e r . W h e n S a n t a M o n i c a T r a d i t i o n a l F o l k M u s i c C l u b f o u n d e r A p r i l W a y l a n d a n d I c a m e t o s e e h e r , s h e h a d n o t e a t e n f o r t w o d a y s . S h e w a s n o l o n g e r a b l e t o h o l d f o o d d o w n . I n b e t w e e n t h . r o w i n g u p i n d i s t r e s s f r o m t h e c a n c e r t h a t r i d d l e d h e r b o d y a n d h e r b r a i n , s h e b a r k e d o u t d i r e c t i o n s o n w h a t w e n e e d e d t o d o t o h e l p i n s u r e t h a t f o l k m u s i c i n S o u t h e r n C a l i f o r n i a w o u l d n o t g o u n d e r . S h e p l e a d e d w i t h u s t o d o e v e r y t h i n g w e c o u l d t o p r o t e c t h e r c h e r i s h e d a r t f o r m f r o m s h e d i d n o t h a v e t o u s e t h i s p h r a s e i t w a s w r i t t e n i n h e r t e a r - s t a i n e d f a c e t h e b a r b a r i a n s a t t h e g a t e . W e d i d e v e r y t h i n g w e c o u l d t o c o m f o r t h e r ; w e h e l d h e r , c a r e s s e d h e r , a n d t a l k e d t o h e r a b o u t d e a t h b u t s h e w a s h a v i n g n o n e o f i t . S h e s t i l l h a d w o r k t o d o , e v e n o n h e r d e a t h b e d . e w a s n o t c o m f o r t e d b y a b e l i e f i n a n a f t e r l i f e . T h e r e a r e n o a t h e i s t s i n a f o x h o l e ? E l a i n e w a s n o t e x a c t l y a n a t h e i s t , b u t s h e w a s n o t a b o u t t o g i v e i n t o a n y s e n s e o f u n w a r r a n t e d s o l a c e j u s t t o m a k e t h e e n d e a s i e r t o b e a r . T o A p r i l s q u e s t i o n o f w h a t s h e i m a g i n e d t h e a f t e r l i f e t o b e , s h e r e p l i e d u n h e s i t a t i n g l y , n o t h i n g n e s s . F l i g h t s o f a n g e l s w o u l d n o t s i n g h e r t o h e r r e s t . T o m y q u e s t i o n o f w h a t h e r r a b b i s ( s h e h a d t w o ) m a y h a v e s a i d t o c o m f o r t h e r , s h e a l s o r e p l i e d u n h e s i t a t i n g l y , n o t h i n g . I n t h e f a c e o f d e a t h , t h e y h a d n o t i n g t o f f e r . I t w a s n t p r e t t y , a n d i t c e r t a i n l y w a s n t g o i n g t o s e l l a n y b o o k s o n d e a t h a n d d y i n g . I t w a s n o t i n a n y s e n s e A m e r i c a n s c u r r e n t l y u n d e r s t a n d i n s p i - r a t i o n a l . S h i r l e y M c C l a i n w o u l d s u r e l y h a v e b e e n d i s a p p o i n t e d n o p a s t l i v e s t o r e v i s i t n o t r a n s m i g r a t i o n o f s o u l s n o h e a v e n , n o h e l l , n o r e s t i n p e a c e , n o f i v e s t a g e s , b e g i n n i n g i n d e n i a l a n d l e a d i n g t o a t r a n s f o r m a t i o n o f r e s i g n a - t i o n a n d a c c e p t a n c e i n s h o r t , d e a r s t o r y t e l l e r s n o s t o r y . B u t t o m e p r o f o u n d l y i n s p i r i n g a p r o f i l e i n c o u r a g e . E l a i n e i s d y i n g t h e w a y s h e l i v e d , w i t h s o m e t i m e s b r u t a l h o n e s t y a n d u n c o m p r o m i s i n g i n t e g r i t y . S h e d i d n o t w a n t t o d i e , b u t s h e w a s d y i n g ; s h e d i d n o t w a n t t o c r y , s h e t o l d A p r i l a n d m e , b u t s h e w a s c r y i n g S h e w a s s c a r e d , s h e t o l d u s , a n d c o u l d n t h e l p i t . W e h a r e a c h e d a p l a c e b e y o n d w o r d s a l l w e c o u l d d o w a s h o l d h u n t i l s h e s t o p p e d c r y i n g . S o h o w i s t h i s a p r o f i l e i n c o u r a g e , w e m a y w o n d e r . J o h n W a y n e , w h o a l s o d i e d o f c a n c e r , s a i d i t b e s t : C o u r a g e i s n o t t h e a b s e n c e o f f e a r ; c o u r a g e i s w h e n y o u a r e a f r a i d , a n d s a d d l e u p a n y w a y . E l a i n e w a s a f r a i d o f d y i n g a n d , l i k e t h a t g r e a t A m e r i c a n c o w b o y , s h e s a d d l e d u p a n y w a y . S h e s a d d l e d u p l a s t O c t o b e r , a t t h e C T M S T a s t e o f M u s i c , i n E n c i n o , t h e c e l e b r a t i o n o f h e r l o n g t i m e r i e n D a n i e l P e a r l s l e g a c y i n a w o r l d w i d e m u s i c d a y . H er e r b o d y

w a s a l r e a d y s h o t t h r o u g h w i t h c a n c e r , a n d Until it is too late a c c o r d i n g t o h e r d o c t o r s s h e s h o u l d a l r e a d y h a v e b e e n d e a d . H e r d a u g h t e r S u z a n n e s a i d t h e y w e r e m y s t i f i e d a t w h a t k e p t h e r g o i n g . W h a t e l s e c o u l d i t h a v e b e e n b u t a n a l m o s t u n s e e m l y c o u r a g e ? S h e s a d d l e d u p l a s t J u n e , a t h e r l a s t ( t h e 2 2 n d a n n u a l , b u t w h o s c o u n t i n g ? ) C T M S S u m m e r S o l s t i c e F o l k M u s i c , D a n c e a n d S t o r y t e l l i n g F e s t i v a l . T h e o n l y w a y s h e c o u l d g e t a r o u n d t h e S o k a U n i v e r s i t y s i t e w a s i n h e r m o t o r i z e d c a r t . A n d s h e h a d t o r e s t a t r e g u l a r i n t e r - v l s t o a v o i d c r a s h i n g . B t s h e w a s t h e r e , r i d i n g h e r d o n h e r f e s t i v a l f r o m b e g i n n i n g t o e n . I t w a s a b r a v u r a p e r - f o r m a n c e , s i n c e e v e n t h e n w e k n e w t h a t t h e c a n e r h a d r e t u r n e d i n f u l l f o r c e a f t e r a f i v e - y e a r r e m i s s i o n . ( I t w a s a d i f f e r e n t f o r m o f c a n c e r , a f o r m o f l e u k m i a o r l u p s . ) A t a r o u n d t h a t p o i n t h e r b o d y w a s n o l o n g e r a s s t r o n g a s h e r s p i r i t , a n d c o u l d n o l o n g e r f i g h t t h e c a n c e r o f f e v e n w i t h r a d i a t i o n a n d c h e m o t h e r a p y . S o E l a i n e w o u l d s o o n d e c l a r e a n e n d t o a l l c a n c e r t r e a t m e n t s a n d a c c e p t o n l y p a i n m e d i c a t i o n . I f s h e w a s g o i n g t o d i e s h e w o u l d d o s o o n h e r t e r m s n o t t h e m e d i c a l e s t a b l i s h m e n t s . T h e r e f o r e , h o s p i c e c a r e o n l y , w h i c h i s w h a t s h e w a s i n w h e n A p r i l a n d I c a m e t o s a y o u r g o o d b y e s . N o f e e d i n g t u b e s , n o b r e a t h i n g t u b e s , n o i n v a s i v e t r e a t m e n t s t o p r o l o n g l i f e s i m p l y b e c a u s e t h e t e c h n o l o g y m a d e i t o s s i b l e . E v e r y e c i s i o n E l a n e m a d e i n h e r h e a l t h c a r e r e g i m e n w a s t o m e a n o t h - e r e x p r e s s i o n b o t h o f h e r w i l l t o l i v e a n d h e r d e t e r m i n a t i o n t o d i e w i t h d i g n i - t y , e v e n u n d e r p r o t e s t . S h e w o u l d n o t t a k e p h i l o s o p h i c a l b r o m i d e s f r o m h e r r a b b i s , a n d s h e w o u l d n o t a c c e p t m e d i c a l b r o m i d e s f r o m h e r d o c t o r s . I t h i n k F r a n k S i n a t r a h a d a s o n g a b o u t E l a i n e s w a y o f d y i n g . T o t h e e n d , l i k e D y l a n T h o m a s e n c o u r a g e d h i s f a t h e r t o d o , E l a i n e r a g e d , r a g e d a g a i n s t t h e d y i n g o f t h e l i g h t . B e f o r e g e t t i n g u p f r o m h e r b e d , A p r i l a n d I t o l d E l a i n e w e l o v e d h e r , a n d A p r i l t r i e d t o r e a s s u r e h e r t h a t t h e f e s t i v a l w a s n o t g o i n g t o d i e w i t h h e r . T h a t m a y h a v e b e e n t h e f i r s t t r u l y c o m f o r t i n g w o r d s e i t h e r o f u s h a d s p o k e n d u r i n g o u r e n t i r e v i s i t , b e c a u s e t h a t i s w h a t m a t t e r e d t o E l a i n e . I n p a r t i n g , I r e c i t e d f o r h e r t h e f i r s t f o u r l i n e s o f t h e f o l l o w i n g p o e m , w h i c h I t o l d h e r w a s u n f i n i s h e d . S o m e t h i n g i n h e r e y e s t o l d m e I h a d t o f i n - i s h t h i s p o e m , a n d s o I d i d . F o r E l a i n e W e d o n t k n o w w h o o u r h e r o e s a r e I t h o u g h t t h a t w h a t y o u d i d w a s g o o d B u t n o w I k n o w i t s g r e a t Y e a r i n a n d y e a r o u t Y o u p u t t h e f e s t i v a l o n F o r f o l k m u s i c , d a n c e a n d s t o r y t e l l i n g A n d n o w t h a t y o u a