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March-April 2005

F o l k Wo r k s

Page 25

HOW CAN I KEEP FROM SINGING A DEFINING MOMENTS IN FOLK MUSIC u t h o r s n o t e : P a r t I I o f m y p r e v i o u s e s s a y , T h e I W W C e n t e n a r y ” will , a p p e a r i n t h e M a y / J u n e i s s u e o f F o l k W o r k s . I n t h e m e a n t i m e T h e a n n u s m i r a b i l i s o f f o l k m u s i c 1 9 3 HOW CAN I KEEP FROM TALKING 5 . . . J o h n L o m a x m e e t s L d b e l l y , a t A n g o l a S t a t e P r i s o n f a r m i n L o u i s i a n a , w h i l e o n a s e a r c h f o r N e g r o F o l k S o n g s i S o u t h e r n p r i s o n s . T h a t i s t h e b e g i ea n n i n g o f 2 0 t h C e n t u r y f o l k m u s i c a s f a r a s I a m c o n c e r n e d , f o r i t f o r g e d t h e r e l a t i o n s h i p t h a t r e s u l t e d i n L e a d b n e l l y s m u s i c r e a c h i n g a n a t i o n a l a u d i - e n c e . I t w a s L e a d b e l l y s s o n g , G o o d n i g h t I r e n e t h a t f i f t e e n y e a r s l a t e r p u t t h e W e a v e r s o n t h e m a p o f p o p u l a r m u s i c , a n d i t w a s t h e W e a v e r s t h a t b e g a n t h e F o l k R e v i v a l o f t h e 1 9 6 0 s . N o L e a d b e l l y , n o W e a v e r s , n o W e a v e r s , n o K i n g s t o n T r i o , n o K i n g s t o n T r i o n o P e t e r , P a u l a n d M a r y , n o P e t e r , P a u l a n d M a r y a n d B o b D y l a n w o u l d b e s i n g i n g a t M c C a b e s , a n d I w o u l d b e t e a c h - i n g E n g l i s h a t s o m e c o l l e g e . S o t h a t i s t h e f i r s t d e f i n i n g m o m e n t f o r f o l k m u s i c b e i n g m o r e t h a n a q u i e t r e f u g e f o r s c h o l a r s a n d p e d a n t s a n d q u a i n t f o l k m u s i c f e s t i v a l s . A r c h i m e d e s , t h e g r e a t G r e e k m a t h e m a t i c i a n , s a i d t h a t i f h e h a d a l e v e r l o n g e n o u g h a n d a p l a c e t o s t a n d h e c o u l d m o v e t h e w o r l d . L e a d b e l l y , t h e K i n g o f t h e 1 2 - S t r i n g g u i t a r , s a i d t h a t i f h e h a d a g o o d g u i t a r a n d a p l a c e t o p l a y h e c o u l d r o c k t h i s w h o l e t o w n . H e c o u l d , a n d d i d , a n d e v e r y g u i t a r p l a y e r a n d f o l k s i n g e r i n t h i s c o u n t r y o w e s h i m a p r o f o u n d d e b t t h a t c a n n e v e r b e r e p a i d , o n l y a c k n o w l e d g e d . T h e s a m e y e a r t h a t J o h n L o m a x a n d L e a d b e l l y j o i n e d f o r c e s , f o l k l o r i s t a n d m u s i c o l o g i s t C h a r l e s S e e g e r t o o k h i s s i x t e e n y e a r o l d s o n P e t e d o w n t o A s h e v i l l e , N o r t h C a r o l i n a f o r t h e i r a n n u a l f o l k f e s t i v a l , w h i c h w a s s t a r t e e d b y B a s c o m L a m a r L u n s f o r d i n 1 9 2 7 . L u n s f o r d w a s o n e o f t h e p r e m i e r e o l d t i m e b a n j o p l a y e r s a n d b a l l a d s i n g e r s i n t h e s o u t h , t h e c o m p o s e r o f T h a t G o o d O l d M o u n t a i n D e w , a n d o n e o f t h e d r i v i n g f o r c e s b e h i n d t h e r e v i v a l o f t r a d i t i o n a l s o u t h e r n m u s i c . I t w a s a t t h i s f o l k f e s t i v a l t h a t P e t e S e e g e r f e l l i n l o v e w i t h t h e f i v e - s t r i n g b a n j o , a n d d e t e r m i n e d t o m a k e i t h i s i n s t r u m e n t . H e l e a r n e d f r a i l i n g o r c l a w h a m m e r b a n j o s t y l e s f r o m s u c h m a s t e r s a s L u n s f o r d , U n c l e D a v e M a c o n P e t e S t e e l e , a n d D o c k B o g g s , o f t e n s e e k i n g o u t a m u s i c i a n t o l e a r n o n e f a v o r i t e l i c k o r p i c k i n g s t y l e , a n d e v e n t u a l l y a d a p t e d t h e i n s t r u m e n t t o h i s o w n s t y l e o f m u s i c w h i c h g r e w o u t o f m a n y s o u r c e s . W h e n P e t e ROSS BY A LT M A N b e c a m e a s t a r i n t h e 1 9 5 0 s a n d 1 9 6 0 s h e a l w a y s a d v i s e d y o u n g m u s i c i a n s t o l e a r n n o t f r o m h i m , b u t f r o m t h e s a m e p e o p l e h e h a d l e a r n e d f r o m , w h o b y t h a t t i m e w e r e a v a i l a b l e o n F o l k w a y s R e c o r d s . W i t h h i s h o m e m a d e b a n j o i n s t r u c t i o n b o o k , H o w T o P l a y t h e F i v e - S t r i n g B a n j o , f i r s t p r i n t e d o n a m i m e o g r a p h m a c h i n e i n 1 9 6 2 , P e t e l e d t h e r e v i v a l o f t h e b a n j o a s a f o l k i n s t r u m e n t ( a l o n g w i t h E a r l S c r u g g s i n f l u e n c e i n B l u e g r a s s ) , a n d m o r e t h a n a n y o n e i s r e s p o n s i b l e f o r i t s p o p u l a r i t y t o d a y . I f y o u d o n t t h i n k o f P e t e a s a n o l d - t i m e y b a n j o p l a y e r , g o b a c k t o h i s f i r s t t e n - i n c h r e c o r d i n g s o n F o l k w a y s , i n w h i c h h e p l a y e d i n a c o m p l e t e l y t r a d i t i o n a l s t y l e . H e m a s t e r e d h i s c r a f t , b e f o r e h e s t a r t e d c r e a t i n g h i s o w n s t y l e . ( T h e c l e a r e s t e x a m p l e : C o n t r a s t D a r l i n g C o r e y p l a y e d o n h i s v e r y f i r s t a l b u m w i t h t h e s a m e s o n g p l a y e d w i t h t h e W e a v e r s a f e w y e a r s l a t e r . ) T h e t h i r d s e m i n a l e v e n t i n 1 9 3 5 , w h i c h c o m p l e t e d t h e g r o u n d w o r k f o r t h e f u t u r e o f f o l k m u s i c i n t h e p o s t w a r e r a , w a s t h e d u s t s t o r m t h a t t o o k p l a c e i n t h e M i d w e s t o n A p r i l 1 4 , 1 9 3 5 . W o o d y G u t h r i e w o u l d l a t e r w r i t e a b o u t i t a s T h e D u s t S t o r m D i s a s t e r , b u t h e l i v e d i t f i r s t , a n d g o t p u t o u t o n t h e r o a d i n h i s e a r l y t w e n t i e s , a l o n g w i t h a h u n d r e d t h o u s a n d o t h e r s , s t r a n d e d s a m e a s m e . I t w a s t h e b e g i n n i n g o f t h e D u s t B o w l , a n d i t h e l p e d t o c r e a t e o n e o f t h e g r e a t a r t i s t s i n t w e n t i e t h c e n t u r y A m e r i c a . I f t h e r e w a s a r e n a i s s a n c e o f A m e r i c a n f o l k m u s i c i n t h e s e c o n d h a l f o f t h e t w e n t i e t h c e n t u r y a n d t h e r e w a s i t w a s b o r n n o t i n g r e a t c i t i e s l i k e F l o r e n c e a n d V e n i c e , I t a l y , b u t i n f o r g o t t e n h a m l e t s l i k e A n g o l a S t a t e P r i s o n F a r m i n L o u i s i a n a , A s h e v i l l e N o r t h C a r o l i n a , a n d O k e m a , O k l h o m a ( W o o d y s h o m e t o w n ) . T h e s e a r t i s t s s e r v e d n o c o u r t s a n d h a d n o p a t r o n s , j , u s t a p a s s i o n t o c r e a t e m u s i c t h a t w o u l d n o t b e d e n i e d . 1 9 4 0 : A l a n L o m a x m e e t s W o o d y G u t h r i e a t t h e L i b r a r y o f C o n g r e s s , w h e r e h i s f a t h e r , J o h n L o m a x , e s t a b l i s h e d t h F o l k M u s i c A r c h i v e . A l a n d e c i d e s t o r e c o r d t h i s D u s t B o w l B a l l a d e e r a n d p r e s e r v e h i s s o n g s a n d s t o r i e s t h a t , a l o n g w i t h J o h n S t e i n b e c k s n o v e l , T h e G r a p e s o f W r a t h , a n d D o r o t h e a L a n g e s p h o - t o g r a p h s f o r t h e F a r m S e c u r i t y A d m i n i s t r a t i o n , d e f i n e d t h e G r e a t D e p r e s s i o n . C a l l t h a t t h e s e c o n d d e f i n i n g m o m e n t i n m o d e r n A m e r i c a n f o l k m u s i c , f o r i t w a s W o o d y G u t h r i e w h o c r e a t e d t h e r o l e o f t h e f o l k s i n g e r a s a t r a v e l i n g t r o u b a d o u r o f t h e d a y s n e w s a n d a v o i c e f o r t h e d o w n t r o d d e n a n d d i s p o s s e s s e d . T o t h e O k i e s a n d A r k i e s , t h e D u s t B o w l r e f u g e e s o f O k l a h o m a , A r k a n s a s , K a n s a s , T e x a s a n d N e b r a s k a , w h o c a m e t o C a l i f o r n i a i n s e a r c h o f a j o b a n d s u r v i v a l a s a f a m i l y , W o o d y a n d h i s . D u s t B o w l B a l l a d s w e r e t h e A m e r i c a n v e r s i o n o f J a m e s J o y c e s d e s c r i p t i o n o f h i m s e f a s t h e s e l f - c r e a t e d c o n s c i e n c e o f m y r a c e . W i t h o u t W o o d y , M a r t i n a n d G i b s o n g u i t a r s w o u l d b e g a t h e r i n g d u s t i n a p a w n s h o p , a n d w e n e v e r w o u l d h a v e h e a r d o f G r e e n w i c h V i l l a g e e x c e p t a s a b o h e m i a n h a n g o u t o f t h e 1 9 2 0 s . 1 9 5 0 : T h e W e a v e r s r e c o r d G o o d n i g h t I r e n e , L e a d b e l l y s t h e m e s o n g , s i x m o n t h s a f t e r h e d i e d o n D e c e m b e r 6 1 9 4 9 . I t s o o t s t o t h e t o p o f t h e c h a r t s , a n d s t a y s t h e r e f o r s e v e n t e e n s t r a i g h t w e e k s , s e t t i n g a r e c o r d f o r a n u m b e r o n e s o n g t h a t l a s t e d u n t i l 1 9 7 5 , w h e n t h e B e e G e e s c r e a t e d t h e D i s c o c r a z e w i t h S a t u r d a y N i g h t F e v e r T h i n k a b o u t t h a t , f e l l o w f o l k i e s - y o u a r e t h r i l l e d w h e n a t i n y l a b e l l i k e G r e e n L i n n e t , b a s e d i n C o n n e c t i c u t , r e l e a s e s o n e o f y o u r r e c o r d s a n d y o u c a n s e l l a h a n f u l a f t e r y o u r h o u s e c o n c e r t s ( a s w e l l y o u s h o u l d b e ! ) N e i t h e r t h e B e a t l e s , t n o r t h e R o l l i n g S t o n e s , n o r E l v i s P r e s l e y h a d a h i t r e c o r d l o n g e r t h a n t h e W e a v e r s , w h i c h i s w h y L i f e M a g a z i n e v o t e d G o o d n i g h t I r e n e a s t h e s o n g o f t h e h a l f c e n t u r y . T h a t i s t h e t h i r d d e f i n i n g m o m e n t i n m o d