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March-April 2005

F o l k Wo r k s

Page 7

T h e s c e n e i s a s m a l l p u b w h e r e p e o p l e h a v e g a t h e r e d f o r a n e v 005 e n i n g s e n t e r t a i n - m e n t . I n t i m a t e l a u g h t e r a n d g o o d c h e e r f i l l t h e r o o m . A f i d d l e r a n d p i p e r h a v e j u s t f i n - i s h e d u p a l i v e l y s e t o f d a n c e t u n e s a n d i n t h a t s m a l l s i l e n c e , t h e h o s t c a l l s f o r a s o n g . A f t e r s o m e c o a x i n g , a t l a s t , t h e s i n g e r a g r e e s t o s i n g a n d g o o d n a t u r e d s h u s h i n g c o m m e n c e s , l e t t i n g t h e p a t r o n s k n o w t h a t a r a r e e v e n t i s a b o u t t o o c c u r . T h e s i n g e r , w h o i s s e a t e d a m o n g s t t h e c o m p a n y , w i t h c l o s e d e y e s , b e g i n s a s o n g i n t h e a n c i e n t t o n g u e . T h e s o l o v o i c e a n d t u n e h a v e a p l a i n t i v e , l o n e l y q u a l i t y a n d t h e r e i s a n a l m o s t t r a n c e - l i k e i n t e n s i t y t o i t . P e o p l e u t t e r e n c o u r a g e - m e n t a n d e x p r e s s i o n s o f j o y a s t h e s t o r y i s t o l d ; a s t o r y q u i t e f a m i l i a r t o m a n y w h o a r e p r e s e n t y e t u t t e r l y u n i q u e a n d c a p t i v a t i n g i n t h i s n e w t e l l i n g . T h i s i s t h e o l d I r i s h s i n g i n g , a n d s u c h a n e v e n t d e s c r i b e d a b o v e m i g h t h a v e t a k e n p l a c e l a s t n i g h t o r t w o h u n d r e d y e a r s a g o . O n c e r e f e r r e d t o a s t h e o l d I r i s h s t y l e a n d i n G a e l i c a s a m h r á n a í o c h t a r a n s e a n - n ó s , t h i s m o d e o f s i n g i n g i s n o w c a l l e d s i m p l y s e a n - n ó s . I t r e f e r s c o l l e c t i v e l y t o t h e s i n g i n g s t y l e s o f t h e I r i s h - s p e a k i n g c o m m u - n i t i e s o f I r e l a n d ; t o t h e m o d a l l y b a s e d , o r a l l y t r a n s m i t t e d s o n g s p o p u l a r a m o n g t h e o r d i n a r y p e o p l e o f t h e s e r e g i o n s . T h e s e a n - n ó s s i n g e r d o e s n o t m a k e a n y g r e a t u s e o f d y n a m i c s , e x c e p t p e r h a p s f o r s m a l l s h a p - i n g s a n d s w e l l i n g s o f i n d i v i d u a l n o t e s . B e c a u s e o f t h e o r a l n a t u r e o f t r a n s m i s s i o n , t h e s i n g e r s v a r y t h e m e l o d y t o a g r e a t e r o r l e s s e r e x t e n t t h r o u g h o u t , t h e s o n g , m e l d i n g t h e m u s i c t o t h e c h a n g i n g l y r i c s o f e a c h v e r s e i n o r d e r t o c r e a t e t h e b e s t o v e r a l l e f f e c t . T h e l i s t e n e r i s s t r u c k b y t h e s t r a n g e b e a u t y o f t h e s e m o d a l l y b a s e d a i r s a n d t h e i r a c c o m p a n y i n g v e r s e s . T h e r e i s n o v i b r a t o o r a n y o t h e r o v e r t d r a m a t i c d e v i c e a n d t h e o v e r a l l e f f e c t i s o n e o f a p r o f o u n d u n d e r - s t a t e m e n t . T h e t o n e a n d p r e s e n t a t i o n i s i n t i m a t e a n d c o n v e r s a t i o n a l a n d t h e s i n g e r w i l l , h a v i n g p u l l e d t h e p i t c h o u t o f t h e a i r , b e g i n a p e r f o r m - a n c e u n i q u e t o t h a t t i m e a n d o c c a s i o n . C e r t a i n m u s i c a l c o l o r a t i o n s a r e u s e d s u c h a s s m a l l a n d l a r g e s i l e n c e s a n d l o n g n o t e s h e l d w i t h a c l o s e d m o u t h , e s p e c i a l l y a t i m p o r t a n t m u s i c a l o r t e x t u a l p o i n t s . T h e r e a r e a l s o o r n a m e n t s ; s m a l l i m p r o v i - s a t i o n a l n o t e s t h a t e n h a n c e t h e i m p o r t a n t n o t e s . T h e s e o r n a m e n t s v a r y f r o m p e r f o r m a n c e t o p e r - f o r m a n c e , a n d a r e u s e d t o a g r e a t e r o r l e s s e r d e g r e e d e p e n d i n g o n w h e r e t h e s i n g e r i s f r o m . O n e c a n p o s t u l a t e t h a t a c u l t u r e s s i n g i n g t r a - d i t i o n , a t l e a s t b e f o r e t h e a d v e n t o f t h e m o b i l i t y a n d t h e m e d i a o f m o d e r n t i m e s , w i l l b e m o r e c o n s e r v a t i v e a n d p r e s e r v a t i v e i n n a t u r e t h a n i t s i n s t r u m e n t a l c o u n t e r p a r t . T h i s i s d e f i n i t e l y t r u e i n t h e I r i s h m u s i c t r a d i t i o n . B e f o r e t h e r e w e r e m u s i c a l i n s t r u m e n t s , t h e r e w a s t h e v o i c e . T r a d i t i o n a l i n s t r u m e n t s w i l l g o i n a n d o u t o f v o g u e , a n d a s t h e y d o w i l l s e t a b o u t c h a n g i n g t h e m u s i c i n s u b t l e ( a n n o t s o s u b t l e ) w a y s . I n I r e l a n d , m u s i c a l i n s t r u m e n t s w e r e , a t t i m e s u n a v a i l a b l e t o t h e c o m m o n f o l k , b u t t h e y c o u l d a l w a y s r e l y o n a s i n g e r t o l i l t o u t a b i t o f a t u n e f o r t h e d a n c i n g o r t o t e l l a s t o r y t h r o u g h s o n g . I n o r d e r t o u n d e r s t a n d a n d a p p r e c i a t e t h e w h o l e o f t h e I r i s h m u s i c t r a d i t i o n , i n c l u d i n g t h e i n s t r u m e n t a l m u s i c , i t i s e s s e n t i a l t o b e c o m e i n t i - m a t e w i t h s e a n - n ó s s t y l e s i n g i n g . I t i s t h e r o o t - s t o c k f r o m w h i c h t h e r e s t o f t h e I r i s h m u s i c g r o w s a n d i f o n e s t r a y s t o o f a r f r o m i t , t h e m u s i c c h a n g e s . I t b e c o m e s u n r e c o g n i z a b l e a n d r e f u s e s t o b l o o m . A f i n e s e a n - n ó s p e r f o r m a n c e i s t h e m i c r o c o s m c o n t a i n i n g a l l o f t h e i n f o r m a t i o n t h a t i s n e c e s s a r y t o u n d e r s t a n d t h e w h o l e o f t h e I r i s h m u s i c t r a d i t i o n . I r i s h t r a d i t i o n a l m u s i c i s w i d e l y p o p u l a r t o d a y , h a v i n g b e e n m a d e a c c e s s i b l e a c r o s s t h e g l o b e b y t h e v e r y f o r c e s t h a t t h r e a t e n t o c h a n g e i t b e y o n d a l l r e c o g n i t i o n . H a v i n g s a i d t h a t , t h e r e i s a l s o a v e r y s t r o n g p u s h , a t t h i s p o i n t i n t i m e , t o p r e s e r v e t h e m u s i c a n d s o t h e t r a d i t i o n r e m a i n s h e a l t h y a n d s t r o n g b o t h i n I r e l a n d a n d a b r o a d . I t s e a s y t o f o r g e t t h a t t h e p r e s e n t f l o u r i s h i n g c l i - m a t e i s r e l a t e d t o a l o n g h i s t o r i c a l t r a j e c t o r y t h a t b e g a n a t t h e e n d o f t h e e i g h t e e n t h c e n t u r y i n 1 7 9 2 i n B e l f a s t . A t t h a t t i m e , t h e o l d w a y s , l a n - g u a g e a n d m u s i c w e r e i n j e o p a r d y . T h e p a t r o n a g e s y s t e m o f t h e G a e l i c A r i s t o c r a c y , w h i c h h a d b e e n i n p l a c e s i n c e t h e t i m e o f C h r i s t , h a d a l l b u t d i e d o u t . T h i s a n c i e n t s y s t e m h a d p r o v i d e d t h e s u p - p o r t f o r t h e B a r d i c c l a s s o f H a r p e r - S i n g e r s a n d P o e t s w h o l i v e d , w r o t e a n d p l a y e d i n t h e c o u r t s t h r o u g h o u t I r e l a n d . B y 1 7 9 2 , t h e m u s i c c o u l d n o l o n g e r b e f o u n d i n t h e b i g h o u s e s , e x c e p t a s p l a y e d b y a f e w r e m a i n i n g i t i n e r a n t m u s i c i a n s w h o r o v e d f r o m p a t r o n t o p a t r o n I n t h a t y e a r T h e B e l f a s t H a r p F e s t i v a l , a g a t h e r i n g o I r e l a n d s l a s t t r a d i t i o n a l H a r p e r s , e n g a g e d a y o u n g m a n b y t h e n a m e o f E d w a r d B u n t i n g t o w r i t e d o w n t h e H a r p e r s s o n g s , w h i c h h e d i d b o t h m u s i c a n d w o r d s , c r e a t i n g o u r f i r s t r e c o r d o t r a d i t i o n a l I r i s h m u s i c . T h e m u s i c h a d a l w a y s b e e n o r a l l y t r a n s m i t t e d a n d n o b o d y h a d n o t a t e d i t u n t i l t h i s p o i n t . R e p r e s e n t i n g t h e m o s t d i r e c t l i n k t o t h e H a r p e r s a n d t h r o u g h t h e m t o a r i s t o , . c r a t i c G a e l i c I r e l a n d , t h e s o n g s a r e t h e o l d e s t a c t u a l p r e s e r v e d s t r a n d i n t r a d i t i o n a l I r i s h m u s i c . T h e H a r p e r s s o n g s f a s c i n a t e d B u n t i n g , a n d h e d e v o t - e d m u c h o f t h e r e s t o f h i s l i f e t o t h e i r c o l l e c t i o n a n d p r e s e r v a t i o n p u b l i s h i n g t h r e e v o l u m e s o f a i r s a n d t u n e s i n 1 7 9 6 , 1 8 0 9 , a n d i n 1 8 4 0 . B y t h e e n d o t h e n i n e t e e n t h c e n t u r y , c o n - c e r n e d i n d i v i d u a l s b e l i e v e d t h a t t h e I r i s h l a n - g u a g e ( G a e l i c ) a n d I r i s h m u s i c w e r e i n c r i s i s a n d s e t a b o u t e s t a b l i s h i n g t h e G a e l i c L e a g u e i n J u l y 1 8 9 3 , a n o r g a n i z a t i o n , d e d i c a t e d t o p r o m o t e G a e l i c l a n g u a g e a n d c u l t u r e a s l i v i n g v e r n a c u l a r e n t i t i e s , r a t h e r t h a n a s c u r i o u s o b j e c t s o f a n t i - q u a r i a n i n t e r e s t . T h e y e s t a b l i s h e d A n t O i r e a c h t a s ( p r o n . E R - a c t - a s ) , e f f e c t i v e l y t h e f i r s t p e r f o r m i n g a r t s f e s t i v a l i n I r e l a n d . C e n t r a l t o t h e c o m p e t i t i o n s w e r e t h e t r a d i t i o n - a l s i n g i n g c o m p e t i t i o n s a n d n o n e w e r e m o r e s o t h a n t h e s o l o u n a c c o m p a n i e d s i n g i n g o f n a t i v e G a e l i c s p e a k e r s f r o m t h e G a e l i c s p e a k i n g h e