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March-April 2005

F o l k Wo r k s

Page 9

Dancing Up A Storm T HANDING DOWN TRADITION BY MIMI TANAKA h e C l a d d a g h , a s y m b o l o f t h e h e a r t h e l d b y t w o h a n d s , e n c a p s u l a t e s t h e f e e l i n g o f b e l o n g i n g t o t h e L o s A n g e l e s I r i s h S e t D a n c e r s S e t d a n c i n g i s a t r a d i t . i o n a l s o c i a l d a n c e f o r m t h a t i s s i m i l a r t o s q u a r e d a n c i n g w i t h f o u r c o u p l e s d a n c i n g i n a s q u a r e b u t w i t h r h y t h m i c , p e r c u s s i v e f o o t w o r k . W a l k i n g i n t o t h e s e t d a n c i n g c l a s s , y o u l l h e a r t h e c l a t t e r o f f o o t - w o r k a n d w i l d c a c k l e s o f d e l i g h t . I f y o u h a v e a n y e x i s t e n t i a l w o e s , t h i s g r o u p w i l l r e v i v e y o u r s p i r i t s , f o r t h e y a r e a m o t h e r l o a d o f r o l l i c k i n g g o o d t i m e s , a n d a j o y f u l e x p r e s s i o n o f c o m m u n i t y . A t h i r d o f t h e L o s A n g e l e s s e t d a n c i n g c l a s s m e m b e r s a r e f r o m I r e l a n d . S o m e g r e w u p d a n c i n g , b u t m a n y h a v e c o m e a l s o t o l e a r n t h i s t r a d i t i o n a l d a n c e f o r m , w h i c h m a y n o t h a v e b e e n s o a v a i l a b l e i n t h e i r g r o w i n g - u p y e a r s . I n n o t i c e a b l e b r o g u e s y o u m i g h t h e a r s o m e g o o d - n a t u r e d b a n t e r i n g a n d o n e - u p m a n s h i p : O h h e r e c o m e t h o s e D u b l i n e r s , s o m u c h f o r o u r K e r r y S e t o r a s a c o u p l e d a n c e s r o u n d t h e h o u s e ( a d a n c e f i g u r e ) i n s i d e t h e s e t , s o m e o n e s h o u t s S h o w t h l a d y . T h e L o s n g e l e s s e t d a n c i n g c l a s s m e e t s t w i c e a w e e k b u t t h e r e a r e c o u n t l e s s p a r t i e s , p e r f o r m a n c e s , a n d a m o n t h l y c e i l i ( a c o u n t r y d a n c e f e a - t u r i n g I r i s h s e t a n d c e i l i d a n c i n g n o t s t e p d a n c i n g ) . T h e g r o u p s l e a d e r , M i c h a e l P a t r i c k B r e e n , h a s b o o k e d t h e s e t d a n c e r s f o r p e r f o r m a n c e s i n p l a y s ( D a n c i n g a t L u g h n a s a a t t h e L o n g B e a c h P l a y h o u s e ) a n d v a r i o u s I r i s h f i l m o p e n i n g s , a s w e l l a s t h e e x p e c t e d p l a c e s : t h e I r i s h F a i r i n P o m o n a , t h e S t . P a t r i c k s D a y p a r a d e , a n d n u m e r o u s f u n d r a i s e r s . S i n c e t h e a g e o f 5 , M i c h a e l h a s b e e n i m m e r s e d i n m u s i c a n d d a n c e . H i s m o t h e r , C e c i l y B r e e n , w a s a k e y o r g a n i z e r o f d a n c e s f o r t h e I r i s h c o m m u - n i t y i n L o n d o n w h e r e h i s f a m i l y i n i t i a l l y l i v e d . W h e n h e w a s 1 4 t h e f a m i l y m o v e d b a c k t o h i s m o t h e r s a n c e s t r a l h o m e i n D e r r a d d a , N e w p o r t , C o u n t y M a y o . C e c i l y a n d o t h e r m e m b e r s o f t h e c o m m u n i t y h e l d w e e k l y c e i l i s i n t h e o l d v i l l a g e s c h o o l h o u s e , w h i c h b e c a m e a h u b f o r o l d e r m e m b e r s o f t h e v i l - l a g e t o t e a c h s e t d a n c e s o f d a y s g o n e b y . D a n c e s a r e s t i l l h e l d t h e r e a n d t h e c o m m u n i t y i s a l i v e w i t h d a n c e a n d m u s i c t r a d i t i o n . W e l l - c o n n e c t e d w i t h t h e I r i s h c o m m u n i t y h e r e i n L o s A n g e l e s a n d s t e e p e d i n t h e t r a d i t i o n o f h i s n a t i v e C o u n t y M a y o , M i c h a e l h a s h a n d e d d o w n t h e t r a d i t i o n o f s e t d a n c i n g a n d t h e r e v e l r y i t g e n e r a t e s . O n e s u c h t r a - d i t i o n i s d a n c i n g a s t h e S t r a w b o y s ( a s p i c t u r e d a b o v e ) . T h e S t r a w b o y s a r e l o c a l m u s i c i a n s , s i n g e r s , d a n c e r s w h o c r a s h a w e d d i n g d r e s s e d i n o v e r s i z e d s t r a w h a t s t o c o v e r t h e i r f a c e s o r p a i n t t h e i r f a c e s t o d i s g u i s e t h e m s e l v e s W h e n c r a s h i n g a w e d d i n g , t h e y a r e e x p e c t e d t o e n t e r t a i n t h e g u e s t s a n d g e n - e r a l l y a d d t o t h e m e r r y m a k i n g . W h i l e t h e L o s A n g e l e s I r i s h S e t D a n c e r s a r e n o t e x p e c t e d t o c r a s h w e d d i n g s , o n o c c a s i o n t h e S t r a w b o y s o u t f i t s a r e u s e d f o r p e r f o r m a n c e s . W h i l e t h e p e r f o r m a n c e s a r e n o t m a n d a t o r y , t h e r e i s a s t r o n g b o n d d e v e l - o p e d f r o m t h e m . O n e m e m o r a b l e t i m e , a f t e r m a r c h i n g a n d d a n c i n g i n t h e S t . P a t r i c k s D a y p a r a d e , a l l t h e d a n c e r s w e r e f e d a w o n d e r f u l d i n n e r a t o n e m e m b e r s h o m e . I t e v o l v e d i n t o a h o o l i e ( b o i s t e r o u s p a r t y ) i n w h i c h u n a c - c o m p a n i e d I r i s h s o n g s t h a t y o u w o u l d n e v e r h e a r i n y o u r a v e r a g e S t P a t r i c k s D a y b a r s c e n e , w e r e s u n g . D u r i n g s u c h p a r t i e s , a s e t d a n c e r f r o m D u b l i n n a m e d T i m a r t i n o f t e n b r e a k s i n t o a s o n g i n G a e l i c . O t h e r m e m b e r s t e l l g r e a t y a r n s . O n e m a n f r o m K e r r y t o l d u s W e l l t h e r e w e r e 1 2 o f u s t o f e e d t h a t e v e n i n g , a n d w e o n l y h a d o n e c h i c k e n i n t h e p o t . M y u n c l e s p i e d t h e c a t w a l k i n g b y a n d y a k n o w a f t e r d i n n e r n o o n e s a w t h e c a t a r o u n d m u c h , s o y a k n o w w h a t h a p p e n e d . . . h e s a i d w i n k i n g a t h i s o w n t a l l t a l e . T i m s w i f e D o l l y t o l d u s a l l t h a t w h e n p e o p l e f i n d a c o m b o n t h ns e g r o u n d t h a t t h i s m e a n t a B a n s h h a d b e e n t h e r e a n d w o u l d b e b a c k l o o k i n g f o r h e r c o m b . T h e h i s t o r i c s u p p r e s s i o n o f t h e a r t s h a s p a r a d o x i c a l l y m a d e t h e m a l l t h e m o r e v i t a l t o t h e i r p e o p l e . S i n c e t h e t i m e s o f H e n r y V I I I a n d O l i v e r C r o m w e l l , t h e r e w e r e m a n y e f f o r t s b y t h e E n g l i s h g o v e r n m e n t t o s u p p r e s s t h e I r i s h . T h e p e n a l l a w s o r p o p e r y l a w s w e r e i n e f f e c t f r o m t h e l a t e 1 7 t h c e n t u r y u n t i l 1 8 2 9 w h e n t h e C a t h o l i c E m a n c i p a t i o n w a s p a s s e d . T h l a w s w e r e p u t i n t o e f f e c t b y t h e E n g l i s h r u l i n g c l a . s s t o s u p - p r e s s I . r i s h C a t h o l i c p e o p l e f r o m e n g a g i n g i n n o t o n l y w o r s h i p b u t i n a n y m e a n s o f r e g u l a r e c o n o m i c s u r v i v a l . T h i s a f f e c t e d t h e e x p r e s s i v e a r t s i n m a n y w a y s . A f a v o r i t e s o c i a l d a n c e s i n c e t h e e a r l y 1 8 0 0 s , s e t d a n c e s w e r e h e l d i n s i d e h o m e s . H o w e v e r , t h e 1 9 3 5 D a n c e H a l l A c t f o r b i d d a n c i n g t o b e h e l d a n y w h e r e e x c e p t c h u r c h a n d g o v e r n - m e n t - s a n c t i o n e d d a n c e h a l l s . D a n c e s i n t h e c o u n t r y s i d e w e r e s t i l l h e l d i n h o m e s b u t u s u a l l y w i t h o n e p e r s o n o n t h e l o o k o u t f o r a u t h o r i t i e s . T i m a n d D o l l y M a r t i n e x p l a i n e d t h a t t h e D a n c e H a l l A c t w a s l a r g e l y e n f o r c e d b y t h e C a t h o l i c C h u r c h . P e o p l e w h o w e r e c a u g h t d a n c i n g a t h o u s e p a r t i e s b y m e m b e r s o f t h e C a t h o l i c c l e r g y w e r e p u b l i c l y a d m o n - i s h e d f r o m t h e p u l p i t o n S u n d a y s . T h e d a n c e s t h a t w e r e h e l d o n t h e p r e m . - i s e s o f a C a t h o l i c c h u r c h o r s c h o o l g r o u n d s w e r e o f t e n p a t r o l l e d b y t h e p r i e s t o r n u n s . D o l l y r e c a l l s t h a t t h e i r p r i e s t w h o u s e d a w a l k i n g s t i c k w o u l d s e p a r a t e y o u n g m e n a n d w o m e n w h o w e r e s t a n d i n g t o o c l o s e t o e a c h o t h e r . S h e a l s o r e c a l l s t h a t d u r i n g m o v i e s s h o w n t o t e e n a g e r s , a n u n w o u l d t a k e b r o o m s t i c k a n d p r y a p a r t t h o s e w h o w e r e s i t t i n g t o o c l o s e l y t o g e t h e r ( p i c - t u r e d h e r e ) . S e t d a n c i n g w e n t i n t o d e c l i n e i n t h e 1 9 5 0 s a n d 1 9 6 0 s b u t l a t e r i n t h e 1 9 8 0 s r e g a i n e d p o p u l a r i t y a n d n o w e n j o y s a n i n t e r n a t i o n a l f o l l o w i n g . T h e r e w a s a p e r i o d o f t i m e i n w h i c h t h M e I r i s h w e r e n o t a l l o w e d t o s p e a k o r s i n g i n I r i s h ( o r G a e l i c , a s s o m e r e f e r t o t h e n a t i v e l a n g u a g e ) . T h i s l e d t o t h e t r a d i t i o n o f l i l t i n g , w h i c h i s s i n g i n g a m e l o d y w i t h o u t t h e w o r d s b u t i k i l l f u l p h r a s i n g . L i k e j a z z s c a t s i n g i n g , i t i s e x p r e s s i v e a n d r e q u i r e s m u s i c i a n s h i p . C o m p e t i t i o n s i n l i l t i n g a r e s t i l l h e l d i n I r e l a n d . T i m p o i n t s o u t t h e d a n c e c a l l e d t h e H i g h C a u l e d C a p ( a c e i l i d a n c e r a t h e r t h a n a s e t d a n c e ) i s a r e f e r e n c e t o c h i l d r e n h a v i n g t o w e a r t h e h i g h - c a u l e d c a p ( d u n c e c a p ) a n d s i t i n t h e c o r n