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l’objet de la campagne était parfaitement expliqué et circonscrit dans les termes qui viennent d’être rappelés.

Le gouvernement pensait, et, la Chambre parut penser avec lui que, puisqu’une expédition était rendue nécessaire, il était sage de limiter d’avance l’effort si considérable qu’on demandait au pays, et personne ne mit en doute que le système du protectorat fût de nature à nous assurer les garanties nécessaires à l’exercice de notre autorité dans la grande île africaine.

En passant, M. G. Hanotaux s’explique sur le choix du général Duchesne pour commander l’expédition :

Bientôt, sur la proposition du général Mercier, ministre de la guerre, le général Duchesne était désigné pour commander le corps expéditionnaire. Qu’il me soit permis de le dire ici, en passant : on ne pouvait faire un meilleur choix. Si des erreurs – erreurs peut-être inévitables – ont été commises dans les préparatifs de la campagne, on peut dire qu’elles ont été corrigées, dans la mesure du possible, par la sagesse, le sang-froid, le calme imperturbable et l’indomptable ténacité du général Duchesne. Quand l’histoire sera dépouillée des passions contemporaines, elle admirera le succès d’une campagne menée, en quelques mois, à des milliers de lieues de la mère patrie, à cinq cents kilomètres de la base d’opérations, à travers un pays barbare, sans routes et sans ressources, dans un climat redoutable, en face d’un ennemi dont l’insaisissable présence était un découragement de plus pour des soldats qui voulaient se battre, et une préoccupation sans trêve pour un général forcé de régler sa marche sur la lenteur de ses approvisionnements. L’histoire dira que cette expédition n’a pas eu peut-être de précédent depuis celles de César à travers les Gaules, et elle s’étonnera du modeste et sage mérite de l’homme qui a su l’achever à l’heure dite, et en gardant la mesure exacte de vigueur et de modération, d’élan et de discipline qui avait été prescrite à lui et à ses troupes.

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