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Respecto a la discusión planteada sobre el tema descascarado del girasol voy a hacer algunos comentarios de tipo básico que sirvan como punto de partida para plantear algunas hipótesis que puedan ser encaradas en el estudio de este problema.

Nuestro enfoque sobre el tema pasa por definir las características propias de los granos que van a ser las que actúan durante el proceso de descascarado confiriéndole mayor o menor capacidad  de rotura o de separación de la cáscara de la pepa. Para partir en el estudio del tema debemos definir sobre que tipo de estructura estamos trabajando.

Los granos de girasol son en realidad frutos y están por lo tanto constituidos desde afuera hacia adentro por un pericarpio (o cáscara), una estructura quebradiza que comprende entre 20 y 26% del peso total del grano y que rodea a la verdadera semilla (o pepa) la cual está constituida principalmente por el embrión y sus tegumentos y es donde se acumula la mayor proporción de la materia grasa del grano.

El pericarpio es una estructura semirígida compuesta por diversos tejidos con propiedades físicas, químicas y mecánicas diferentes, ordenados en sentido transversal y longitudinal formado haces compactos definidos como radios. Estos tejidos se definen botánicamente como parénquima y esclerénquima. Este último tiene una alta proporción de lignina, sustancia que destaca su presencia en los tejidos de la madera dura, lo que le confiere rigidez y resistencia.

Las mejoras a nivel genético que han llevado a incrementar el contenido de la materia grasa actual en los granos de girasol han producido paralelamente una disminución en la proporción relativa de la cáscara. La selección para un alto contenido de aceite en el embrión de la semilla de girasol puede entonces haber producido indirectamente granos de pericarpio mas fino y con difícil capacidad de descascararse. En estos granos de cáscara fina, la misma se adhiere con mas facilidad a la pepa y cambia además el número de radios parenquimáticos y nivel de lignificación de sus células esclerenquimáticas. Se dice entonces que estos granos tienen comparativamente una baja aptitud al descascarado (o AD) en relación con los granos de cáscara estriada, en general con cáscaras de mayor espesor.

Otras características intrínsecas del grano tales como el contenido porcentual de humedad, la proporción pericarpio/semilla, el tamaño del grano y la densidad de la semilla algunos de los cuales son parámetros sujetos a variabilidad genética y ambiental, afectan la AD en diferente proporción.

En nuestro Laboratorio comenzamos a trabajar desde 1999 sobre genotipos que pudimos establecer tenían diferente AD. Sobre los mismos se realizó un estudio descriptivo de lo que en su momento pudimos definir como “arquitectura del pericarpio”. Esta definición, acuñada en nuestro Laboratorio, creemos define claramente hacia donde se debe orientar una de las líneas de estudio del descascarado: determinar precisamente las partes constitutivas de la cáscara, como se disponen entre si a nivel general y específico entre granos con diferente AD para darle las propiedades arquitecturales a los granos y como se comporta la estructura mecánicamente  para definir la “arquitectura” óptima al descascarado.

Las posibilidades concretas de lograr el mejoramiento biotecnológico de esta arquitectura y de los materiales que la conforman (desarrollo de transgénicos) ya existen. Recientemente se ha descripto la posibilidad de manipular genéticamente las propiedades mecánicas de tejidos vegetales, en particular las hojas del tabaco, modificando el metabolismo de la síntesis de lignina. Como ya dijimos la lignina es  uno de los principales componentes del engrosamiento de las células de la cáscara y que le confiere mayor o menor rigidez estructural y por ende incide directamente sobre su AD. Como anécdota a este intercambio de ideas, el tema tiene tanta vigencia e importancia científica y económica, dado que ha

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